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你知道最长的英语单词有多少个字母吗?45个!

2019-04-04 11:55
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  我在东吴大学英文系开授一门本科生的“英语词源学”,从词源的视角切入,系统性地介绍拉丁文的词根及其派生的英语单词。

  有一回进行到了nihil(虚无)这个词根,部分同学两眼无神,甚至昏昏欲睡,似已进入虚无状态。我想活络课堂气氛,便灵机一动,掏出了一个内含nihil、最长的英语单词之一(29个字母):floccinaucinihilipilification(轻蔑)。

  这个单词堆砌了4个表“细碎虚无”的拉丁文词语,由flocci(毛絮)领军,nauci(琐碎)、nihili(虚无)、pili(毛发)依序在后,名词后缀fication压阵,用以表示“视之如粪土”的鄙夷之意。

  同学见状,两眼无神的突然发亮,昏昏欲睡的仿佛打了鸡血,顿时大家都醒了过来,奋笔疾书。我流畅地念出这29个字母的单词,同学更是惊讶地张口互看。我看机不可失,再接再厉,从口袋里掏出另一个最长的单词之一,有28个字母:antidisestablishmentarianism(反政教分离)。我黑板还没写完,转头一看,发现他们惊魂未定。板书写毕,同学在我抑扬顿挫之声中竟面面相觑。

  我解释道,追根究底,这个单词的词根虽是stable(稳固),但容易立即辨识的成分其实是establish(建立)。加上名词后缀ment的establishment这里是代表当权派稳定力量的“现存社会体制”或“国家权力结构”,在英国特指“英国国教会”。前加表“剥夺”的前缀dis,构成的新词disestablishment就是“让英国国教会与国家脱钩”的“政教分离”。前面冠上anti(反对),后面再附以形容词后缀arian和名词后缀ism(信念),最后整个单词的概念就是“反对(anti)剥夺(dis)英国国教会官方地位(establishment)的(arian)信念(ism)”,亦即“反政教分离”。

  我转身把一大面的黑板擦掉,再度拿起粉笔,停了半晌,静静地从左边写下了第一个字母p,逐步向右。过了一半,我隐约听到同学窃窃私语,再向右,就是此起彼落的惊呼声了。

  这是个收录于已出版的英语词典、迄今为止最长的单词,共有45个字母:pneumonoultramicroscopicsilicovolcanoconiosis(硅肺病),是个专业的罕见词。我不疾不徐一口气念完,仿佛经历了一整个句子,台下居然静得出奇。

  我说,事实上这个英语第一长词只是个为长而长的浮夸字眼,可拆解为7个主要的成分:pneumono(肺)、ultra(超)、microscopic(极微小的)、silico(硅)、volcano(火山)、coni(灰)、osis(疾病),是一种“因肺部吸入超细含硅火山灰的病变”。

  我瞅了同学一眼,他们似乎惊魂未定。我说,放心,这些都不考!他们紧绷的神情,才逐渐缓和了下来。( 曾泰元)

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